Chase 2013: Tiembla la maldición del subcampeón - Oval Zone
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Germán Quiroga

Rodrigo Marbán

Ander Vilariño

Tyson Ibarra

14 sept. 2013

Chase 2013: Tiembla la maldición del subcampeón

13:39h.
La introducción del Chase en 2004 cambió todo el panorama y las amaneras de pilotar y de hacer las cosas de los pilotos de la máxima categoría de NASCAR, por entonces conocida como NEXTEL Cup Series. El sistema, que eleva los puntos de los doce (antes diez) mejores pilotos al término de las veintiséis primeras carreras, hace que dichos pilotos se comporten de manera diferente, de modo que se podría decir que corren dos temporadas: la temporada regular, en la que hay obtener resultados y quedar lo más arriba posible y el play-off o Chase, en el que hay que ir a por todas desde el minuto uno.

Pero desde la creación del Chase ha surgido una maldición curiosa, que es la del subcampeón. No importa cuán dolorosa haya sido la derrota, que el piloto que queda en segundo lugar en la clasificación final no lo hace tan bien al año siguiente. Y aunque en la época del Chase se ha acentuado dicha maldición, este hecho ya sucedía antes. Mark Martin es el gran ejemplo de la maldición. Subcampeón en cinco ocasiones, Martin no podrá ganar el título y va a quedar en los anales de NASCAR como el campeón sin corona, como demuestran sus doce años seguidos acabando en el top-10. Su mejor resultado tras ser subcampeón fue un tercero en 1999.

Hay otros casos: Richard Petty ganó siete títulos pero fue segundo en seis ocasiones, tres de ellas antes de ganar su primer entorchado, en 1964. Dale Earnhardt fue subcampeón tres veces, incluyendo en su última temporada a tiempo completo. Después hay casos más extremos como el de Fireball Roberts, subcampeón en 1950, que ganó varias carreras pero no llegó a destacar más en NASCAR hasta su muerte en 1964. O el de Dave Marcis, que destacó en 1975 y no volvió a estar arriba hasta su silenciosa retirada en 2002.

En la época del Chase, la diferencia ha aumentado. El primer campeón fue Kurt Busch, y el primer subcampeón, Jimmie Johnson. El piloto de Hendrick Motorsports acabó a ocho puntos del de Roush Racing, pero en 2005 no todo fue igual para Johnson, que aunque logró dos victorias en el Chase tuvo dos tropiezos (uno de ellos en Homestead, donde tenía opciones de ganar el título) y acabó quinto. A partir del año siguiente, Johnson empezaría a arrasar en la Sprint Cup Series, impidiendo que ganaran el campeonato más de un piloto de los que se citarán a continuación.

El primero de ellos es Greg Biffle, que fue subcampeón en 2005 y logró seis victorias. Al año siguiente, se llevó dos victorias pero acabó decimotercero, fuera del Chase. Desde entonces, Biffle ha entrado en el Chase cuatro veces más, pero no ha vuelto a deslumbrar, y eso que en 2012 entraba como líder al play-off final. Solo ha obtenido dos victorias al año como máximo y fue tercero en 2008.

Matt Kenseth, campeón en 2003 (el último antes de la implantación del Chase), es uno de los pocos que ha hecho una temporada decente tras ser subcampeón. Kenseth hizo su mejor temporada en 2006, pero quedó por detrás de Jimmie Johnson. En 2007, Kenseth logró dos victorias y acabó en el top-5 en las cinco últimas carreras, siendo cuarto en la clasificación final. Después vinieron dos años discretos, incluyendo un 2009 en el que se quedó fuera de los doce primeros, hasta recuperarse y volver al nivel actual.

Jeff Gordon fue subcampeón en 2007, tras una feroz batalla con su compañero Johnson. Gordon siguió entrando en Chase, pero en 2008 le sucedió un hecho curioso: se quedó sin victorias por primera vez desde su debut en 1993. El tetracampeón de la Sprint Cup Series no ha acabado de bajar de nivel y está una curva descendente que se alarga por el momento. De hecho, en 2013 se va a quedar sin Chase, a no ser que NASCAR decida sancionar a Joey Logano por posibles órdenes de equipo a su favor en Richmond.

El mencionado Mark Martin también se vio afectado en el Chase. Martin dio su canto del cisne particular en 2009, cuando rejuveneció de golpe en su primer año en Hendrick Motorsports. Ese año, ganó cinco carreras y fue candidato hasta que Johnson decidió que ya era suficiente y se llevó su cuarta corona consecutiva. Martin, que ya llevaba unos años irregulares, no ha vuelto a aspirar al Chase y está cerca de la jubilación, ya que en 2014 no tendrá volante a tiempo completo.

Denny Hamlin también es otro de los afectados. El piloto de Joe Gibbs Racing perdió un título que acariciaba en 2010, tras una mala última carrera en Homestead. Al año siguiente, Hamlin solo ganó una carrera (se llevó ocho en 2010) y tuvo un año muy irregular en el que entró en Chase en la última carrera y por los pelos. Tampoco destacó en exceso en el play-off y pronto quedó descolgado, acabando en novena posición.

Pero quien más veces ha sufrido este infortunio es Carl Edwards, subcampeón en 2008 y 2011 y que perfectamente podría haber ganado ambos años. Tras lograr nueve victorias en 2008 y quedar por detrás de Johnson, 2009 fue un año malo, en el que Edwards sufrió un accidente que dio la vuelta al mundo (el de Talladega) y en el que quedó undécimo, con solo tres top-10 en el Chase. Y en 2011 fue aún peor, ya que quedó segundo por detrás de Tony Stewart en el desempate, con una sola victoria por las cinco de Stewart. En 2012, Edwards tocó fondo, quedándose sin victorias y en decimoquinto puesto, fuera del Chase.

El siguiente destinatario es Clint Bowyer. El piloto de Michael Waltrip Racing ha entrado sobradamente en el Chase, pero no sin polémica. Bowyer se ha visto envuelto en la decisión más controvertida que NASCAR ha tomado en años, que es la de echar a Martin Truex Jr del Chase gracias a la ayuda que Bowyer le proporcionó trompeando en Richmond a falta de siete vueltas para el final. Más de uno ha pedido que Bowyer sea expulsado del Chase, pero por ahora el piloto de Kansas empezará con 2000 puntos, ya que no ha obtenido victoria alguna en lo que llevamos de año.

¿Podrá Bowyer resarcirse y romper la maldición? ¿O será mejor no contar con él de cara al Chase que empieza en Chicagoland este domingo?

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