Oval Zone: Championship Round
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20 nov. 2015

Jeff Gordon quiere ser algo más que un "favorito sentimental"

10:44h.
Homestead Miami Speedway

Jeff Gordon tiene claro quién es el verdadero favorito entre los sobrevivientes del Championship Round en el Chase por la NASCAR Sprint Cup Series.


“Es él”, admitía Jeff Gordon apuntando en dirección del campeón defensor Kevin Harvick. “Nosotros somos los favoritos sentimentales. Esto es todo”


En el “nosotros” Jeff Gordon se refería a él mismo, a Kyle Busch y a Martin Truex Jr., quienes intentarán destronar a Harvick el domingo en la Ford EcoBoost 400 que se disputa en el Homestead-Miami Speedway (3 PM, Este por NBC).


Cada uno de los tres “favoritos sentimentales” tiene su propia historia:


Kyle Busch entró al Chase tras sufrir fracturas múltiples en la carrera inaugural de la temporada de la NASCAR XFINITY Series en Daytona, lo que lo dejó fuera de 11 carreras en la Sprint Cup.


Martin Truex Jr. es el piloto del único coche de Furniture Row Racing, un equipo con sede en Denver, Colorado, y hasta antes de esta temporada, nunca había llegado tan cerca de la pelea por el título.


Sin embargo, el principal “favorito sentimental” es Jeff Gordon, cuya participación en la Ford Ecoboost 400 será su última al volante del Chevrolet número 24 de Hendrick Motorsports, el puesto que ha ocupado durante 796 carreras, un récord en la historia de la NASCAR, desde que empezó su carrera en 1992.


La idea de que se retire como campeón antes de tomar el micrófono de comentarista en FOX Sports, es algo salido de un guión de cine y sería uno de los logros más importantes en todos los deportes.


Sería algo parecido a lo que hicieron John Elway y Jerome Bettis como campeones de la Super Bowl, o Rocky Marciano, que se retiró invicto en 1956, o Byron Nelson, que dejó el golf profesional a los 34 años tras ganar suficiente dinero para comprar el rancho en Texas que siempre soñó.


Pero si Jeff Gordon se retira como campeón, quizá sea algo más grande, debido a su rol de leyenda en la NASCAR, tras más de dos décadas de competición:


“Si alguien hubiera escrito este script en enero, no lo podría haber hecho tan bien”, decía Jeff Gordon el jueves. “Nunca soñé con la oportunidadad de pelear por el campeonato en última carrera”


“¿Presión? Siempre hay presión. Al ganar la carrera en Martinsville (1ro. de noviembre) y entrar a este grupo de élite, es algo simplemente increíble que nunca olvidaré. Y saber que hemos llegado hasta aquí, ya es una victoria en sí”


Jeff Gordon espera que haya más para la organización Hendrick Motorsports, que ganó las tres carreras del Eliminator Round del Chase, que terminó el domingo pasado en Phoenix.


“Si alguien cree que nuestro equipo no ha trabajado extremadamente duro y que estamos enfocados en ganar el domingo, están equivocados. Y quizá esa es la parte que me pone más presión”


“La presión por ser parte de esto y saber que aunque no podemos terminar peor del cuarto puesto, la verdad es que queremos ganarlo todo. Lo queremos con ansias”


Jeff Gordon, a sus 44 años, ya está más allá de la edad ideal de la mayoría de los atletas en cualquier deporte, y tendrá la oportunidad de disfrutar su momento al lago de su esposa Ingrid, su hija Ella y su hijo Leo, por lo que sabe que su familia quizá es más importantes que cualquier logro en su carrera.


“Esta vez todo es muy diferente debido a que en mi última carrera, Ingrid y los chicos están aquí”, explica Jeff Gordon. “Ellos me motiva todo el tiempo y sea como sea, vamos a tener una celebración feliz”


“Pero si lo hacemos como campeones, será mucho más de lo que nunca imagine y más emocionante y satisfactorio porque podré ver sus reacciones cuando termine la carrera … si la ganamos”

Martin Truex Jr. feliz con su papel de no favorito en Homestead

7:31h.

Homestead Miami Speedway


¿Cuáles son las posibilidades reales de que Martin Truex Jr. gane el campeonato de la NASCAR Sprint Cup Series? La mayoría respondería que muy pocas.


En una reciente encuesta entre 50 periodistas que cubren la Sprint Cup Series a tiempo completo, 40% de los votos fueron para Jeff Gordon, 37% para Kevin Harvick y 20% para Kyle Busch.


Martin Truex Jr., el piloto del único coche del equipo Furniture Row Racing de Denver, Colorado, solo obtuvo tres votos, como posible ganador de la Ford EcoBoost 400 (domingo, 22 de noviembre, 3 PM, Este por NBC) que se disputa en el Homestead-Miami Speedway.


Sentado al final de la mesa de los candidatos durante el día de la prensa en el Diplomat Resort & Spa, al lado de Busch, Gordon y Harvick, Martin Truex Jr. daba su propio pronóstico:


“Según lo veo, estos tres deberían ganar el campeonato, no yo” admite Martin Truex Jr. “Así que estar aquí es suficientemente bueno”


Martin Truex Jr. solo cuenta con tres victorias en su carrera en la NASCAR Sprint Cup Series, ante las 93 de Jeff Gordon, pero tiene a su favor un equipo que le ha permitido lograr un récord personal de 22 Top 10 durante la temporada 2015.


“He tenido muchos altibajos en mi carrera”, reconoce Martin Truex Jr.. “Nunca había estado en esta posición y por muchas razones que he repetido muchas veces desde que empezó el Chase, sé que no soy el favorito. Nuestro equipo tiene un solo coche, un Jefe de Equipo novato (Cole Pearn), y yo nunca había competido por el campeonato. Así que por esas razones, no somos favoritos”


Hay otros factores que van en su contra. Del lado persona, Martin Truex Jr. ha tenido que lidiar toda la temporada con el hecho de que su novia, Sherry Pollex, ha estado luchando contra un cáncer ovárico, y tendrá sus últimas tres sesiones de quimioterapia en febrero.


Desde el punto de vista de la competición, el equipo Furniture Row Racing cambiará de Chevrolet a Toyota al final de esta temporada y aunque es un equipo de un solo coche, tiene relación con Richard Childress Racing, una escudería de Chevrolet, por lo que esa colaboración también terminará en 2015.


Sin embargo, desde que Martin Truex Jr. y Pearn empezaron a trabajar juntos esta temporada, tras un 2014 muy opaco, los resultados han sido positivos.


Y aunque sabe que no es favorito, eso no evita que esté motivado por el reto del domingo:


“Nosotros queremos ganar más que nadie. Es todo o nada. Lo único que importa y en base a lo que hemos vivido, quizá nunca más tenga esta oportunidad, por lo que tenemos que aprovecharla y dar nuestro mayor esfuerzo”


“Todos han trabajado muy duro para llegar a este punto y nos sentimos confiados sobre este fin de semana. Esto es algo grande”


Joe Garone, el Gerente General de Furniture Row, tampoco se siente incómodo con el papel de no favorito:


“No sé cómo se siente Martin” afirma Garone. “Pero yo estoy cómodo con este pronóstico. Me gusta, porque tenemos todos los recursos para hacer lo que necesitamos hacer para ganar el campeonato; el piloto para hacerlo y sé que nuestro dueño (Barney Visser) espera que ganemos”

16 nov. 2015

La carrera de Phoenix define el Championship Round

9:12h.

Phoenix International Raceway


La lluvia y una peculiar secuencia de Pit Stops le daban la victoria a Dale Earnhardt Jr. en la Quicken Loans Race for Heroes 500 disputada en el Phoenix International Raceway, en una carrera cuyo inicio se retrasó durante casi siete horas.


Al final, cuando volvíala lluvia, la NASCAR declaraba la carrera finalizada 93 vueltas antes de completas las 312 pactadas, lo que dejaba frustradas las esperanzas de Carl Edwards, Brad Keselowski, Kurt Busch y Joey Logano para avanzar al Championship Round.


Estos cuatro pilotos fueron los eliminados del Chase por la NASCAR Sprint Cup, mientras que el campeón defensor Kevin Harvick, Kyle Busch y Martin Truex Jr. se unían a Jeff Gordon para participar en el Championship Round el próximo domingo en el Homestead-Miami Speedway (3 PM, Este por NBC), donde el que termine en mejor posición será el campeón de la Sprint Cup Series 2015.


Dale Earnhardt Jr. había entrado en el Pit Lane para cambiar neumáticos y recargar gasolina una vuelta antes de que Joey Gase y Ricky Stenhouse Jr. chocaran en la curva 3, lo que producía apenas la segunda bandera amarilla de la carrera en la vuelta 196. Mientras Earnhardt Jr. estaba en el Pit Lane, cruzaba la línea de meta por delante de Harvick, quien había liderado 143 vueltas hasta ese momento.


Por lo tanto, Earnhardt Jr. terminaba primero seguido por Harvick y Logano, después de que la NASCAR declarara terminada la carrera ante el nuevo diluvio.


“Sabíamos que la lluvia estaba cerca, pero todas las circunstancias se han dado al final y hemos tenido algo de suerte”, reconocía Earnhardt Jr., que logra la tercera victoria en Phoenix y la vigesimosexta de su carrera en la NASCAR Sprint Cup Series. “Le quiero dar todo el crédito a (Jefe de Equipo) Greg (Ives) y al resto del equipo”


“Me han dado un coche suficientemente bueno y clasificamos bien (3ro.) y creo que esa es la razón por la que al final hemos ganado, ya que hemos estado al frente toda la carrera. Es una victoria cortada por la lluvia, pero estoy orgulloso de mi equipo por todo el trabajo que han hecho el fin de semana”


Kevin Harvick estaba un poco decepcionado por el segundo puesto a consecuencia de la bandera amarilla, pero satisfecho por la oportunidad de poder ir al Homestead-Miami Speedway para defender su campeonato:


“Es una sensación agridulce. El coche ha estado muy bien y nos hemos mantenido al frente muchas vueltas. Me siento orgulloso del equipo y de las decisiones que hemos tomado toda la noche”


“La bandera amarilla ha salido en el peor momento y no hemos podido recuperarnos. A veces ganas y a veces no puedes. Hay que ver más allá de eso”


Kyle Busch terminaba cuarto, Gordon era sexto, seguido por Kurt Busch, Denny Hamlin y Brad Keselowski. Martin Truex Jr., terminaba en el puesto 14, pero lograba más puntos que Edwards, que cruzaba la meta decimosegundo, para avanzar al Championship Round.


Para Kyle Busch, su participación en la carrera por el título es un capítulo más en su increíble temporada, que comenzó con 11 carreras fuera de acción por el accidente que sufrió en la carrera inaugural de la temporada en la NASCAR XFINITY Series en Daytona. Inmediatamente después de su regreso, ganó cuatro carreras y logró clasificar al Chase.


“Cuando volví a la competición hicimos un buen trabajo … las reglas son las reglas y vamos a aprovechar la oportunidad”, explica Busch. “Estamos jugando con el dinero de la casa y vamos confiados a Homestead”


Martin Truex Jr., que comenzaba la carrera del domingo con 7 puntos de ventaja sobre Carl Edwards, perdía una vuelta en la misma secuencia de Pit Stops que le daba la victoria a Earnhardt Jr., pero la recuperaba bajo la bandera amarilla antes de que la carrera terminara.


“De la forma en que hemos estado corriendo últimamente, esto es algo muy bueno”, decía Truex Jr., piloto del único coche del equipo Furniture Row Racing. “Creo que vamos a ir (a Homestead) un poco mejor. Estoy emocionado, porque esa ha sido una muy buena pista para mi y tenemos buenas oportunidades de lograr una victoria”


Logano, Keselowski y Kurt Busch (sancionado en el arranque de la carrera por adelantarse a Jimmie Johnson), necesitaban ganar para poder avanzar al Campionship Round en Homestead, pero la lluvia les arrebató la posibilidad.


“Es muy difícil hacer una buena carrera con lluvia”, admitía Logano. “Uno no sabe lo que va a pasar, pero esperábamos tener otra oportunidad”


“Hemos tenido muchas oportunidades para estar al frente, pero no hemos sido tan rápidos como el número 4 (Harvick). Hemos tenido un coche sólido, pero (Earndhart) Jr. ha hecho el Pit Stop en el momento adecuado y todo les ha salido bien”

13 nov. 2014

La NASCAR presenta el Championship Round en Miami

12:16h.

Los 4 candidatos al título de la NASCAR Sprint Cup Series que disputarán el Championship Round el próximo domingo se han sentado ante la prensa en Miami.



El favorito del Chase, Kevin Harvick, toma la delantera en lo psicológico

No había pasado mucho tiempo antes de que Kevin Harvick comenzara la guerra dialéctica previa a la gran final de la Sprint Cup Series, y su primer objetivo fue el chico nuevo, Joey Logano.


Durante la conferencia de prensa con los cuatro finalistas del campeonato, Harvick comentó sobre la manera en que Logano interfirió en Talladega a favor de su compañero de equipo, Brad Keselowski, en una carrera que tenía que ganar para avanzar en el Chase por la NASCAR Sprint Cup.


Sentado en el estrado de uno de los salones del Trump National Doral junto al propio Logano, Denny Hamlin y Ryan Newman, Harvick ha sugerido que quizá Keselowski, eliminado del Chase el domingo pasado en Phoenix, podría devolver el favor a Logano en el Championship Round, la carrera que decidirá al nuevo campeón de la serie este domingo en el Homestead-Miami Speedway (3 PM, Este por ESPN).


“Pensaba que ibas a decir que utilizarás a Brad como un reductor de velocidad móvil, como lo fuiste tú en Talladega”, comentaba Harvick.

“No sé de lo que estás hablando, Kevin”, respondía Logano.

“Tal vez deberías de preguntárselo a Roger”, continuaba Harvick en referencia a Roger Penske, dueño del equipo de Logano.

En este su primera participación en el Chase, Logano puede que haya visto en Harvick el blanco más vulnerable. O tal vez Harvick, el favorito del campeonato, considere a Logano la mayor amenaza para sus propias aspiraciones al título.


En una sesión de preguntas y respuestas con los reporteros después de la conferencia de prensa, Harvick objetó.


“Creo que todo el mundo puede ser una amenaza. Obviamente, Denny (Hamlin) ha sido realmente bueno en esta carrera en particular. Joey ha sido bueno durante todo el año y Newman ha sido bastante consistente. Creo que si te pones en posición de ganar esta carrera, entonces ganarás el campeonato”

“Así que ese es realmente nuestro objetivo para el fin de semana, intentar ganar. Obviamente, el #22 (Logano) ha sido probablemente uno de los mejores coches en todo el año, en cuanto a velocidad y consistencia y victorias”
Una nueva oportunidad para Denny Hamlin

Si Denny Hamlin gana el campeonato de la NASCAR Sprint Cup Series este domingo, habrá sido el primer piloto en lograrlo sin haber participado en todas las carreras, desde que Richard Petty conquistara el título en 1971 tras competir en 46 de los 48 eventos del calendario.


En el mes de marzo, Hamlin se perdió la carrera en Fontana, California debido a una lesión en el ojo. Antes de que el nuevo formato del campeonato de la NASCAR entrara en vigor este año, tal lesión habría terminado con las esperanzas de Hamlin, pero una exención médica integrada en el nuevo sistema favoreció al piloto.


Eso y una charla con Mike Helton, Presidente de la NASCAR, ayudó a Hamlin a tomar la difícil decisión de no competir en Fontana. Un año antes, una fractura por compresión en la columna vertebral, resultado de un accidente precisamente en Fontana, causó que Denny Hamlin quedara fuera durante cuatro carreras.


“Me encontraba devastado en ese centro médico, cuando Helton entró y dijo ‘Es por esto por lo que tenemos este formato. Ahora simplemente sal a ganar una carrera y ponte en posición’”, ha recordado Hamlin. “Y dijo ´Simplemente haz el trabajo que sabemos que puedes hacer y te encontrarás en esa posición cuando lleguemos al Chase’. Lo hicimos. Y seguimos luchando contra las probabilidades cada ronda, y ahora tenemos una ronda más para luchar”

Incluso con las palabras de aliento, salir del coche no fue una decisión fácil para Hamlin.


“Tuvimos una conversación difícil: ¿Soy capaz de hacer mi trabajo o no?”, explicaba Hamlin. “Tuvimos una conversación difícil y Helton dijo que lo mejor que podíamos hacer era no correr, y es por eso que hicimos uso de estas exenciones médicas. Me dieron una y seguimos adelante”

Denny Hamlin hizo exactamente lo que Helton recomendó. Después ganó en Talladega en la carrera de la primavera y se clasificó al Chase.



Ryan Newman, ¿la cenicienta?

Ryan Newman podría ganar el campeonato sin haber conseguido la victoria esta temporada, una anomalía en un nuevo formato donde el camino principal para entrar al Chase es a través de la victoria en al menos una de las 26 carreras de la temporada regular.


Pero Newman se resiste a la idea de que se encuentra en un cuento como el de la Cenicienta, a pesar de que tiene la oportunidad de conseguir a bordo del Chevrolet #31 el primer campeonato para Richard Childress desde que Dale Earnhardt ganara su séptimo título en 1994.


“No sabía que la Cenicienta fuera un piloto de carreras”, ha bromeado Newman, “Lo que realmente importa es competir entre sí, nos hemos divertido un montón para llegar a este punto y tenemos que seguir haciendo lo que estamos haciendo en el número 31. Supongo que, de alguna manera, es realmente un libro de cuentos, pero espero que podamos llegar al domingo y escribir nuestro propio libro”

11 nov. 2014

NASCAR Sprint Cup: 4 candidatos, 1 sólo campeón

7:45h.

El domingo en el Homestead-Miami Speedway, cuatro pilotos darán todo lo que tienen para ser el nuevo campeón de la NASCAR Sprint Cup Series. Cuatro candidatos que han llegado al Championship Round de diferente manera.


Joey Logano y Kevin Harvick han sido dos de los protagonistas de la temporada, habiendo logrado entre ambos un total de 9 victorias, con actuaciones dominantes que les convierten en los dos grandes favoritos al título.


Denny Hamlin estaría llamado a ser la alternativa. El piloto del Toyota #11 ha logrado una sola victoria durante la presente temporada, que no llegó precisamente en el Chase, pero fue el ganador de la carrera de Homestead del año pasado.


Finalmente, Ryan Newman es el que parece no contar para el título, tras no haber visitado el Victory Lane en toda la temporada, y haberse clasificado para la final sin brillantez.



Denny Hamlin

Victorias: 1
Top-5: 7
Top-10: 17
Vueltas lideradas: 313
Victorias en el Chase: 0
Finales en el Chase: 6º, 37º, 12º, 7º, 9º, 18º, 8º, 10º.


Homestead: Denny Hamlin sólo estaba tratando de llegar a esta carrera, y ahora que lo ha conseguido, puede tener ventaja. Hamlin ha logrado dos victorias, 4 Top5 y 5 Top10 en 9 carreras disputadas en Homestead, incluyendo una victoria en la carrera del año pasado. Lo pasó mal en la primera mitad de la temporada en las pistas de 1.5 millas, pero ha mejorado en la segunda mitad, anotando 4 Top10 consecutivos.



Joey Logano

Victorias: 5
Top-5: 16
Top-10: 22
Vueltas lideradas: 993
Victorias en el Chase: 2
Finales en el Chase: 4º, 1º, 4º, 1º, 4º, 11º, 5º, 12º, 6º.


Homestead: Joey Logano ha disputado sólo 5 carreras en Homestead y no ha tenido mucha suerte, habiendo logrado un sólo un Top10 (octavo el año pasado). Ganó la Pole en 2012, pero se desvaneció para ser decimocuarto en meta. Eso puede no significar mucho, sin embargo. Lidera a todos los pilotos con 2 victorias y 6 Top5 en las pistas de 1.5 millas esta temporada. Sin embargo, tuvo dificultades en la última carrera en Texas, en la que terminó decimosegundo.



Ryan Newman

Victorias: 0
Top-5: 4
Top-10: 15
Vueltas lideradas: 41
Victorias en el Chase: 0
Finales en el Chase: 15º, 18º, 8º, 6º, 7º, 5º, 3º, 15º, 11º.


Homestead: Ryan Newman no tiene un gran historial en Homestead, con un sólo Top5 y 4 Top10 en 12 carreras, pero nunca ha estado en una batalla por el campeonato allí antes. Su mejor resultado en Homestead es un sexto puesto. Newman ha sido sólido en pistas de 1.5 millas este año con 5 Top10 y un peor resultado de decimosexto.



Kevin Harvick

Victorias: 4
Top-5: 13
Top-10: 19
Vueltas lideradas: 2083
Victorias en el Chase: 2
Finales en el Chase: 5th, 3rd, 13th, 12th, 1st, 9th, 33rd, 2nd, 1st.


Homestead: Kevin Harvick nunca ha ganado en Homestead, pero ha sido muy consistente, con 5 Top5 y 11 top 10 en 13 carreras. Cuenta con 6 Top10 consecutivos allí. Ha sido fuerte en pistas de 1.5 millas este año, con una victoria y tres segundos puestos. Ha terminado primero y segundo en las dos últimas carreras en óvalos intermedios.

 
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